Hauke Berheide is a classical composer known especially for opera and Lied. Recent commissions include: The People Out There (Oper Frankfurt), Hölderin Lieder (International Hugo Wolf Academy), and Icaro (Duisburg Philharmonic). Awards include: the Munich Opera Festival Prize, the “Rome Prize” (Villa Massimo), The Missing Link Prize of the Psychoanalytic Seminar in Zurich, Music Theater NOW, and the NRW Förderpreis. His work has been performed by ensembles such as the Düsseldorf Symphony Orchestra, the Hamburg Philharmonic, Ensemble Modern, and by musicians such as Oksana Lyniv, Axel Kober, Maximilian Hornung, and Michael Boder. He studied with Manfred Trojahn, and José Maria Sanchez Verdú.

Amy Stebbins is a director and librettist working at the intersection of contemporary opera, new media and scholarship. She has created world premieres for institutions like the Oper Frankfurt and the Bavarian State Opera. Fellowships include: the German Chancellor Fellowship, the Academy Opera Today, and the Fulbright Association. Together with Hauke Berheide, she co-founded New Opera Dialogues, an artist-led platform for international exchange about contemporary opera. She also serves on the jury of the Academy for Theatre and Digitality. Her publications address issues in new opera, identity politics, and stage acting. She holds a Ph.D. from the University of Chicago and a B.A. from Harvard.

 

Heft 10

Ausgabe 10 - Oper_Musik_Theater

August 2021

ISSN 2191-253X

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Ambivalent Engagement: a plaidoyer for a new opera practice

von Hauke Berheide & Amy Stebbins

Zusammenfassung.

Für die deutschsprachigen Ländern lässt sich für das Verhältnis zwischen Oper und Gesellschaft eine bestimmte Verschiebung konstatieren. Die Oper als wird wesentlich von einem Repertoirebestrieb bestimmt, für den lebende Regisseur*innen anheuert werden, um populäre Werke aus dem 18. und 19. Jahrhundert einer Aktualisierung zu unterziehen – Werke, die nicht unbedingt den ethischen Ansprüchen des 21. Jahrhunderts entsprechen, insbesondere nicht in Fragen von Geschlecht oder Rasse. Gleichzeitig vergeben diese Institutionen auch Kompositionsaufträge für neue Opern. Diese Werke leiden jedoch unter zwei Ambivalenzen: i) der institutionellen Ambivalenz der Opernhäuser gegenüber neuen Werken; ii) der eigenen Ambivalenz der neuen Oper gegenüber ihrem Publikum, für das sich in Bezug auf Erzählung, Identifikation und Vergnügen durchaus eine Art Befangenheit oder Voreingenommenheit beobachten lässt.

In ihrem Beitrag schlagen der deutsche Komponist Hauke Berheide und die US-amerikanische Regisseurin/Librettistin Amy Stebbins eine Ästhetik des sogenannten „Ambivalent Engagements“ als konzeptionellen Rahmen für die Konstruktion von Erzählungen in der zeitgenössischen Oper vor. Der Artikel eröffnet mit einem historischen Überblick über die Ästhetik und die institutionellen Parameter der Nachkriegsoper im deutschsprachigen Raum mit besonderem Augenmerk auf ihre Rolle im öffentlichen Raum, wobei er sich auf Opern von Helmut Lachenmann, Olga Neuwirth, Klaus Händl, Anno Schreier, and David T. Little bezieht. Anhand von Beispielen aus ihrer Oper Mauerschau (Bayerische Staatsoper, 2016) zeigen die Autor*innen, wie sich der reflexive und intermediale Charakter der Oper für groß angelegte Erzählungen anbietet, die auf ihre eigenen inneren Widersprüche aufmerksam machen. Auf diese Weise versuchen Berheide und Stebbins, das einzigartige Potenzial der Oper aufzuzeigen, aktuelle Themen wie den Aufstieg des Neofaschismus anzusprechen, ohne etwa auf die populistischen, anderer, vor allem amerikanischer Oper zurückzugreifen.

Abstract


Today, the relationship between opera and society could best be described as ‘displaced’, at least in the German-speaking countries. As an institution, it has become a ‘Repertoirebetrieb’ that hires living stage directors to ‘unsettle’ popular works written in the 18th and 19th centuries—works that do not necessarily live up to 21st century ethics, particularly in questions of gender or racial representation. At the same time, these institutions also commission and perform new operas. These works suffer, however, from two ambivalences: i) The opera houses’ institutional ambivalence toward new works; ii) New opera’s own ambivalence toward its audience, especially its inhibitions about narrative, identification, and pleasure.

In this article, German composer Hauke Berheide and US-American director/librettist Amy Stebbins propose an aesthetics of ‘ambivalent engagement’ as a conceptual framework for constructing narratives in contemporary opera. The article begins with an historical overview of the aesthetics and institutional parameters of postwar opera in the German-speaking region drawing on new operas by Helmut Lachenmann, Olga Neuwirth, Klaus Händl, Anno Schreier, and David T. Little. Using examples from their opera Mauerschau (Bavarian State Opera, 2016), the authors illustrate how the reflexive and intermedial character of opera lends itself to large-scale narratives that call attention to their own internal contradictions. In this way, Berheide and Stebbins seek to demonstrate opera’s unique potential to address present-day issues such as the rise of neo-fascism without regressing to the populist, if not nationalist, strategies of contemporary American opera.